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Radioterapia

Definición

La radioterapia es el tratamiento del cáncer y de otras enfermedades con haces penetrantes de ondas de alta energía o haces de partículas. Se realiza con máquinas o sustancias radiactivas.

El funcionamiento de la radioterapia implica dañar las células cancerosas que se dividen y crecen más rápido que las células normales. Al dañarlas, estas células no pueden crecer. Aunque es posible que también se dañen algunas células normales, éstas pueden restablecerse solas y funcionar correctamente.

Hay dos tipos principales de radioterapia:

  • Externa: la radiación proviene de una máquina externa al cuerpo.
  • Interna: los materiales radiactivos se colocan en el cuerpo cerca de las células cancerosas (también llamada radiación de implante o braquiterapia).

En ciertos casos, algunos médicos pueden recomendar una combinación de radiación interna y externa. A menudo, la radiación se usa con otros tipos de tratamiento, como cirugía, quimioterapia e inmunoterapia (la estimulación del sistema inmunitario para combatir una infección).

Radiación externa de un tumor
Radiación de un tumor
Copyright © Nucleus Medical Media, Inc.

Razones para realizar el procedimiento

  • Controlar el crecimiento o la propagación del cáncer.
  • Curar la enfermedad al eliminar el crecimiento por completo.
  • Aliviar o reducir los síntomas de dolor, sangrado u otros síntomas locales causados por el cáncer (se llama radiación paliativa).

En general, la radioterapia se usa para tratar:

Factores de riesgo de complicaciones durante el procedimiento

Una mujer que está o podría estar embarazada debe evitar exponerse a la radiación. Así evitará que el feto en desarrollo sufra daños.

¿Qué esperar?

Antes del procedimiento

Radiación externa

Pasará por un proceso llamado simulación. Este proceso demora de 30 minutos a dos horas. Durante la simulación:

  • Se acostará en una camilla. El radioterapeuta usa una máquina de rayos X para definir el lugar o los lugares donde aplicará la radiación. También puede marcar el área exacta de radiación con tinta de color. Es posible, además, que usted tenga un tatuaje pequeño (o varios) en la piel. Es decir, una marca permanente que permite dirigir el haz de radiación.
  • Según el tipo de tratamiento necesario, puede someterse a:
    • Tomografía computarizada (TC) : un tipo de radiografía que usa una computadora para obtener imágenes del interior del cuerpo.
    • Mediciones con dispositivos de inmovilización para ayudarlo a permanecer quieto durante el tratamiento.

Radiación interna

Se le administrará anestesia general o local. No sentirá dolor cuando el médico coloque el dispositivo para el material radiactivo en su cuerpo.

Informe al médico si tiene estos efectos secundarios . Muchos efectos secundarios pueden controlarse con medicamentos o dieta. Si los efectos secundarios son intensos, el médico puede modificar o postergar el tratamiento. La mayoría de los efectos secundarios desaparecerá gradualmente después del tratamiento.

Informe al médico si tiene estos efectos secundarios . Muchos efectos secundarios pueden controlarse con medicamentos o dieta. Si los efectos secundarios son intensos, el médico puede modificar o postergar el tratamiento. La mayoría de los efectos secundarios desaparecerá gradualmente después del tratamiento.

Durante el procedimiento

Radiación externa

Deberá quitarse las alhajas. Es posible que deba usar una bata quirúrgica.

Radiación interna

En muchos hospitales, el material radiactivo se coloca en el dispositivo o aplicador cuando usted ya está en la habitación. Eso se hace para que otros pacientes, el personal y las visitas no estén expuestos a la radiación.

Los implantes se pueden quitar después de un breve período o se los puede dejar de forma permanente. En este último caso, la sustancia radiactiva usada perderá la radiación rápidamente y pronto ya no será radiactiva.

Anestesia

Radiación externa

Ninguna

Radiación interna

Anestesia local o general

Descripción del procedimiento

Radiación externa

El radioterapeuta coloca al paciente sobre la camilla o silla de tratamiento. Después, sale de la habitación e ingresa a una sala de control. Allí controla los movimientos de la máquina que emite la radiación (llamada acelerador lineal). La máquina emite radiación a las áreas predeterminadas del cuerpo. Las fuentes más comunes de radiación son los rayos X, los haces de electrones y los rayos gamma de cobalto 60.

Durante el tratamiento, deberá permanecer muy quieto. El terapeuta podrá verlo en una pantalla de televisión. Si se siente incómodo o descompuesto, podrá hablar con el terapeuta.

Radiación interna

El médico coloca la fuente de radiación dentro del cuerpo o cerca del área afectada. Este método proporciona dosis mayores de radiación en un tiempo más breve que la radiación externa. Las fuentes radiactivas (como cesio, iridio, paladio o yodo) se usan en forma de cables, semillas o barras. En la mayoría de los casos, este tratamiento se usa para el cáncer de cabeza y cuello, mama, útero, tiroides , cuello uterino y próstata. Los dos tipos principales de radiación interna son:

  • Radiación intersticial: se colocan barras, cintas o cables dentro del tejido afectado de forma temporal o permanente.
  • Radiación intracavitaria: se coloca un contenedor de material radiactivo dentro de la cavidad del cuerpo, como el útero, la vagina o la tráquea (este método siempre es temporal).
Barras para radiación interna
semillas de braquiterapia
Copyright © Nucleus Medical Media, Inc.

Después del procedimiento

Radiación externa

Podrá irse y retomar sus actividades habituales. No estará radiactivo ni será una amenaza para nadie a su alrededor, en términos de exposición a la radiación.

Radiación interna

Regresará a la habitación del hospital con el implante colocado. Mientras tenga un implante radiactivo, deberá tomar estas precauciones para evitar transmitir la radiación a otras personas:

  • Visitas limitadas.
    • En muchos hospitales, no se permite que niños menores de 18 años y mujeres embarazadas visiten al paciente sometido a una radiación de implante. Podrán visitarlo cuando se le haya quitado el implante. Si se permite el ingreso de visitas, deberán sentarse al menos a seis pies de distancia de la cama. Las visitas estarán limitadas a un período breve (de 10 a 30 minutos). Es posible que el personal coloque un dispositivo de aislamiento junto a la cama para proteger a las visitas y al personal mismo de la exposición a la radiación.
  • Contacto limitado con el personal.
    • Aunque el personal estará disponible en todo momento, es posible que le hablen desde el pasillo. También es posible que se movilicen muy rápidamente para evitar una exposición excesiva a la radiación.

Después del procedimiento, asegúrese de seguir las indicaciones del médico.

¿Cuánto durará?

Radiación externa

El tratamiento dura de uno a cinco minutos. Pero debe reservar al menos 30 minutos para cada sesión. La mayoría de los tratamientos duran de dos a ocho semanas. Se realizan una vez al día, cinco días a la semana. En algunos casos, es posible que el tratamiento se realice dos veces al día o sólo tres veces por semana. El programa de tratamiento dependerá de diversos factores. Consulte con el oncólogo especializado en radiación cuál es el cronograma para usted.

Radiación interna

Depende del tipo de cáncer que se desee tratar y del método de radiación interna que se utiliza.

¿Dolerá?

Radiación externa

No

Radiación interna

La anestesia impide sentir dolor durante el procedimiento.

Posibles complicaciones

La radiación externa no hace que el cuerpo se vuelva radiactivo.

Sin embargo, tanto la radiación interna como la externa provocan efectos secundarios. Estos efectos varían según el tipo y la ubicación del tratamiento. Los efectos secundarios comunes de la radiación incluyen, entre otros:

Generales

  • Fatiga
  • Cambios en la piel (enrojecimiento, irritación)
  • Recuento reducido de glóbulos blancos
  • Caída del cabello

Mamas

  • Sequedad o comezón en las mamas
  • Dolor en la mama o el pezón
  • Acumulación de líquido
  • Bronceado en el área irritada

Región pélvica

Boca, estómago o intestino

  • Falta de apetito
  • Náuseas, vómitos o diarrea
  • Úlceras bucales.
  • Dificultad para tragar

Hospitalización promedio

Radiación externa

Ninguna. En general, la radiación externa se realiza en modalidad ambulatoria.

Radiación interna

Permanecerá en el hospital hasta que se le quite el implante o, en el caso de un implante permanente, cuando la radiactividad haya disminuido. Normalmente, los médicos retiran los implantes de dosis alta en pocos minutos. Los implantes de dosis bajas pueden dejarse algunos días. Los implantes permanentes pierden su radiactividad en pocos días.

Cuidado posoperatorio

Radiación externa y radiación interna

Durante el tratamiento, el médico querrá verlo al menos una vez a la semana. Es posible que se le realicen análisis de sangre de rutina para verificar el efecto de la radiación en las células sanguíneas. Después de completar el tratamiento, tendrá consultas regulares para controlar la curación y revisar si existen signos de una enfermedad recurrente. La atención de seguimiento varía según la persona. Puede incluir más pruebas, medicamentos o tratamiento de rehabilitación.

Resultado

Lo ideal es que la radioterapia disminuya o elimine el área enferma o cancerosa.

Llame al médico si ocurre lo siguiente

Después de salir del hospital, llame al médico en los siguientes casos:

  • Signos·de infección, incluso fiebre y escalofríos
  • Tos , falta de aire o dolor en el pecho.
  • Dolor que no desaparece, especialmente si es siempre en el mismo lugar.
  • Bultos o chichones inusuales o nuevos, o hinchazón
  • Náuseas, vómitos, diarrea o falta de apetito
  • Pérdida de peso inexplicable
  • Sarpullidos, hematomas o sangrado inusuales
  • Cualquier síntoma que le preocupe
  • Cualquier otro signo de advertencia que haya mencionado el médico o la enfermera

Revision Information

  • Reviewer: Igor Puzanov, MD
  • Update Date: 09/10/2012 -
  • National Cancer Institute

    www.cancer.gov/

  • Oncolink, Abramson Cancer Center, University of Pennsylvania

    http://www.oncolink.upenn.edu/

  • Canadian Cancer Society

    http://www.cancer.ca/

  • Cancer Care Ontario

    http://www.cancercare.on.ca/

  • Definition of radiation therapy. National Cancer Institute website. Available at: http://www.cancer.gov/Templates/db%5Falpha.aspx?CdrID=44971 . Accessed June 17, 2008.

  • Cancer treatment information. Oncolink, University of Pennsylvania Cancer Center website. Available at: http://www.oncolink.upenn.edu/treatment/ . Accessed June 17, 2008.

  • Radiation therapy fact sheets. CancerNet, National Cancer Institute website. Available at: http://cancernet.nci.nih.gov/cancertopics/wtk/index . Accessed June 17, 2008.